Menuai Apa yang Ditabur Biopharming

5 Juli
Kolom Washington Times oleh Henry Miller

menuai biopharming

Ingin obat yang lebih aman dan lebih murah? Bukankah kita semua. Yah, bioteknologi diterapkan dengan cara baru yang cerdik mungkin adalah jawabannya – jika aktivis dan regulator tidak menghalangi.

Teknik penyambungan-gen semakin banyak digunakan untuk memprogram tanaman tanaman umum seperti beras, barley, jagung dan tembakau untuk mensintesis obat-obatan bernilai tambah tinggi, suatu proses yang disebut “biopharming.” Tanaman dipanen dan obat tersebut kemudian diekstrak dan dimurnikan.

Konsepnya tidak baru. Banyak obat-obatan umum, seperti kodein, pencahar Metamucil dan obat anti-kanker Taxol dimurnikan dari tanaman, untuk mengatakan tidak ada skor herbal nostrum.

Tetapi janji besar dari biopharming terletak pada penggunaan teknik penggabungan gen untuk membuat tanaman lama melakukan hal-hal baru yang radikal.

Ada juga potensi besar untuk pemotongan biaya dalam proses: Energi untuk sintesis produk berasal dari matahari, dan bahan baku utama adalah air dan karbon dioksida. Keuntungan agunan yang penting adalah kesempatan bagi petani untuk menanam tanaman baru yang bernilai tambah tinggi. (Pikirkan, misalnya, menempatkan tembakau untuk bekerja meningkatkan kesehatan.)

Namun, regulator telah menciptakan awan badai di atas biofarming. Mereka baru-baru ini menolak permintaan dari Sacramento, Ventria Bioscience yang berbasis di California untuk meningkatkan budidaya varietas padi yang dimodifikasi dengan teknik penyambungan gen untuk mensintesis salah satu dari dua protein penting secara medis, laktoferin atau lisozim.

Laktoferin, protein yang ada dalam sekresi tubuh seperti air liur, air mata dan ASI, memiliki sifat antibakteri langsung dan juga menstimulasi sistem kekebalan tubuh; diduga memiliki peran dalam melindungi bayi yang mendapat ASI dari infeksi. Lisozim, enzim yang ditemukan pada putih telur, air mata dan sumber lain, merusak dinding sel bakteri dan dengan demikian menonaktifkan bakteri.

Bahkan untuk mencapai tahap awal pengembangannya saat ini, Ventria telah menjalankan gantlet yang tampaknya tak ada habisnya dari tinjauan regulasi yang meragukan… dan meragukan.

Departemen Pertanian AS mengatur pabrik biofarming dengan mengeluarkan izin untuk penanaman di lapangan, dan izin federal yang dikeluarkan di California juga memerlukan persetujuan dari Departemen Pangan dan Pertanian negara bagian.

Untuk meningkatkan budidaya varietas padi, Ventria juga membutuhkan izin dari semacam roda lima birokrasi yang disebut California Rice Commission (CRC). Perusahaan menegosiasikan protokol budidaya dengan CRC selama lebih dari setahun, di mana ada lima pertemuan publik yang memungkinkan komentar publik serta umpan balik dari komisi. Setelah evaluasi yang sangat menyeluruh oleh subkomite ilmiah, CRC menyetujui protokol tersebut pada bulan Maret.

Tetapi USDA menolak memberikan izin kepada Ventria untuk menanam varietas berasnya, dengan mengatakan perusahaan berencana untuk mengolahnya terlalu dekat dengan varietas yang ditujukan untuk makanan. Regulator California mengikuti, mengutip tindakan USDA dan juga kebutuhan untuk diskusi publik yang lebih banyak.

Namun, risiko kesehatan dan lingkungan dari varietas padi tersebut dapat diabaikan – beras adalah penyerbukan sendiri, sehingga gen tidak mudah dipindahkan dari satu tanaman ke tanaman lainnya, dan protein yang baru diperkenalkan adalah alami dan benar-benar jinak.

Lingkaran pengatur yang dihadapi oleh Ventria jauh melebihi yang diperlukan untuk varietas padi non-gen yang disambung, yang dibuat dengan teknik yang kurang tepat dan dapat diprediksi.

Tidak ada alasan untuk menunda persetujuan uji coba lapangan yang diperluas Ventria. Biopharming sama sekali tidak baru atau misterius. Tanaman yang disatukan untuk makanan dan serat telah selama hampir satu dekade tumbuh di seluruh dunia pada lebih dari 100 juta hektar setiap tahun, dan lebih dari tiga perempat makanan olahan di Amerika Serikat mengandung bahan-bahan yang berasal dari organisme yang disambung-gen (kebanyakan dari jagung dan kedelai). Belum ada satu kecelakaan yang mengakibatkan cedera pada satu orang atau ekosistem.

Meskipun USDA dan Departemen Makanan dan Pertanian California akhirnya mengalah dan menyetujui proposal yang diperkecil, Ventria telah kehilangan musim tanam dan momentum penting menuju memproduksi obat-obatan yang berharga. Selain itu, ketidakpastian peraturan hampir tidak kondusif untuk menarik investor atau mempertahankan karyawan.

Peraturan yang berlebihan, kurang pertimbangan, dan berubah-ubah telah menghancurkan seluruh sektor aplikasi biotek yang menjanjikan, di antaranya adalah pestisida “biorasional” (oleh Badan Perlindungan Lingkungan AS) dan terapi gen manusia untuk penyakit genetik dan kanker (oleh Badan Pengawasan Obat dan Makanan AS) . Dalam jangka panjang, jika kita harus menuai apa yang ditaburi biofarming, kita perlu regulasi yang lebih masuk akal dan berbasis sains. Tapi itu seperti halnya sawah di North Dakota.

Henry I. Miller adalah seorang fellow di Hoover Institution dan Competitive Enterprise Institute. Dari tahun 1989 hingga 1993, ia adalah direktur dari FDA’s Office of Biotechnology. Buku berikutnya, “The Frankenfood Myth: How Protest and Politics Threaten the Biotech Revolution,” akan diterbitkan akhir tahun ini. Artikel ini disebarluaskan oleh Scripps Howard News Service.